Em dezembro de 2019, um novo produto de atacado de calçados e sapatilhas chegou às manchetes. Chamado de FLWRDWN, ao contrário de todas as outras inovações de material de moda que você leu e que sempre parecem estar anos fora de alcance, a mistura de flores silvestres residuais, biopolímero e um aerogel celulósico patenteado estreou no mundo pronto para ser usado, envolto em um elegante casaco de náilon.

As quedas na moda costumam ser 99,9% exageradas. Mas a franquia de sapatilhas e calçados, que recebeu menções da imprensa de a, sem dúvida merecia mais. É natural, à base de plantas, sem animais, sem combustíveis fósseis, fofo e quente. É um substituto aparentemente perfeito para o que você geralmente encontra em puffers: penas de ganso se você for um tradicionalista ou, se você for do tipo que se preocupa com as penas sendo arrancadas de gansos vivos, preenchimento de poliéster.

FLWRDWN pode ter resolvido o fato de que os chamados consumidores de “moda consciente” geralmente têm que escolher entre duas modalidades insatisfatórias: materiais naturais biodegradáveis ​​que prejudicam os animais e o meio ambiente, ou tecidos sintéticos livres de crueldade que ficarão na Terra até o sol queima.

Entre na indústria de biotecnologia, que está correndo para cultivar tecidos, couros, fornecedor de calçados e sapatilhas e tinturas inspirados na natureza no laboratório. Essas inovações supostamente combinariam o melhor dos dois mundos: feito sob encomenda e produção industrial eficiente com ingredientes vegetais. A questão então é: você pode realmente comercializar esses materiais para fazer uma diferença tangível?

Os chamados materiais “naturais”, ou seja, tradicionais, como penugem, couro e algodão, parecem mais ecológicos, mas vêm com uma série de problemas humanos, animais e ambientais complicados. A alternativa – fibras sintéticas como náilon, acrílico, poliéster e couro vegano como poliuretano e PVC – são igualmente, se não mais, insultados por fashionistas que abraçam as árvores. Feitos de combustíveis fósseis, eles se biodegradam tão rapidamente quanto qualquer plástico, o que é, para todos os efeitos, nunca.

As marcas de distribuidora de calçados e sapatilhas estão cansadas de serem arrastadas para essas conversas feias e nada glamorosas sobre a crueldade contra os animais e produtos químicos tóxicos, e gostariam de encontrar uma solução. A corrida começou para criar uma biblioteca de materiais neutros em carbono, recicláveis, biodegradáveis ​​e relativamente acessíveis que imitam os fluxos e diversidade de materiais cíclicos da natureza e para produzi-los em quantidades grandes o suficiente para satisfazer o apetite de 8 bilhões de consumidores.

Apesar de toda a busca por tendências, até agora a indústria de calçados e sapatilhas foi notoriamente avessa à inovação tecnológica. “Na indústria de tecnologia, você sempre tem empresas que estão olhando dois anos, cinco, 10 anos à frente, qual seria o próximo produto e projetando as necessidades de sua própria produção”, diz Amanda Parkes, diretora de inovação da Pangaia , a startup de moda por trás de FLWRDWN. Parkes trabalhou como curador de museu de ciências, foi engenheiro estrutural de moda de alta costura, estudou tecnologia vestível no MIT e fundou uma startup de biocombustíveis de algas. Em outras palavras, ela está bem qualificada para liderar a moda no futuro. “Não tem havido muito P&D interno inerente às grandes marcas da moda”, diz ela.

Não é mais assim. A H&M, como uma das maiores marcas de moda do mundo, tem sofrido por contribuir com os 92 milhões de toneladas (e aumento) de moda que enviamos coletivamente para aterros, incineradores e oceanos todos os anos. Os defensores da moda sustentável dirão que devemos apenas comprar menos coisas (o que estamos fazendo agora com, uh, resultados mistos), mas a marca de fast-fashion adotou uma abordagem diferente: jogando dinheiro em quase todas as inovações de tecido no mercado . Ela investe em várias startups de tecnologia de materiais (incluindo Colorifix, Worn Again, Renewcell, Ambercycle e Infinited Fiber) e promove os materiais em suas coleções de cápsulas Conscious Exclusive brilhantes.

A página do vencedor do Prêmio Mudança Global da H&M às vezes pode ser lida como o inventário de uma caixa de compostagem eclética.

Como uma pequena e fragmentada startup de tecnologia de material e marca de moda, a Pangaia tem uma abordagem diferente e mais holística. Pesquisa os materiais mais sustentáveis ​​do mercado atualmente e surge com tecnologia patenteada para preencher os buracos. Ela hospeda uma loja online direta ao consumidor, repleta de streetwear elegante, incluindo camisetas de seu outro lançamento famoso, Seaweed Fiber.

Mas também colabora com o resto da indústria, vendendo materiais para outras marcas, conectando startups a fabricantes e ajudando cientistas têxteis inteligentes, mas nerds, a falar com os amantes da moda sobre seus produtos. Parece estar funcionando: desde que o FLWRDWN foi lançado, o número de seguidores de Pangaia no Instagram cresceu de 10.000 para 500.000, e Parkes diz que há alguns lançamentos de novos produtos interessantes chegando neste outono.

A página anual do vencedor do Prêmio Mudança Global da H&M às vezes pode ser lida como um inventário de uma caixa de compostagem verdadeiramente eclética: cascas de laranja, algas marinhas, resíduos de uva, esterco de vaca, cogumelos, trigo, frutas peruanas e urtigas, todos apareceram em materiais premiados . Outras culturas que tiveram seus cinco minutos de fama no mundo da moda incluem folhas de abacaxi, cana-de-açúcar, soja, resíduos de maçã, resíduos de vinificação, cacto, fermento e fibra de coco.

Mas a grande questão é esta: alguma dessas inovações materiais realmente resolverá nossos problemas planetários?

Moda para nerds

As duas palavras que estão na boca de todos agora, quando se trata de inovação de moda, são “cultivado em laboratório”: couro cultivado em laboratório, seda cultivada em laboratório e algodão cultivado em laboratório. Estes não são materiais falsos, mas sim a coisa real produzida pelo cultivo de células-tronco, no caso do algodão, ou levedura geneticamente modificada para comer açúcar e cuspir colágeno ou proteínas da seda. Essas startups e as manchetes resultantes falam no tempo presente, embora ninguém saiba quando seremos capazes de usá-lo.

Tanto o mundo da moda quanto o da tecnologia tendem a ficar impacientes demais com o tempo que a ciência levará para se concretizar. Depois de suportar a avalanche de pesquisas que se seguem na esteira do hype sem fôlego em revistas de moda, blogs vegan e publicações de negócios (culpados), os pesquisadores se retiram para seus laboratórios por anos para desembaraçar todos os nós da nova ciência, enquanto as startups tentam para encontrar dinheiro suficiente para construir uma cadeia de suprimentos inteiramente nova para produzir seus produtos – que nem existem ainda – em escala.

Às vezes, pode parecer um desfile de moda sem fim de protótipos que nunca compraremos. A Bolt Threads, por exemplo, colaborou com a marca de moda de luxo e sem crueldade Stella McCartney em 2017 em um vestido de coquetel feito de seda cultivada em laboratório. A Bolt Threads desenvolveu a levedura para comer açúcar e cuspir proteínas da seda, que são isoladas e depois transformadas no que a startup chama de Microsilk. O que se vende é que a fiação de seda tradicional requer bichos-da-seda ferventes e, supostamente, consome muita energia e água – o maior de todos os têxteis, na verdade.

Por causa da grande imprensa sobre a Microsilk, no final de 2017 a Bolt Threads arrecadou US $ 123 milhões e, em seguida, licenciou a tecnologia para cultivar couro de cogumelo da Ecovativ, startup de Nova York. A tecnologia, chamada Mylo, é feita pelo cultivo de micélio, a rede de raízes dos cogumelos, em uma folha que é então curtida como couro real.

Eles lançaram um protótipo de bolsa de couro de cogumelo no início de 2018 com Stella McCartney e, mais tarde naquele ano, lançaram um Kickstarter para uma bolsa feita de couro de cogumelo. No entanto, os consumidores ainda não viram nenhum dos produtos de perto. A entrega da sacola prometida foi adiada várias vezes até o final de 2020 – em parte devido ao COVID-19, diz a empresa – e não ouvimos nada sobre microsseda desde que a Adidas e Stella McCartney colaboraram em um vestido de tênis em 2019.

A Modern Meadow, outra startup empolgante que os engenheiros levedam para cuspir colágeno para o couro cultivado em laboratório que eles chamam de Zoa, também ultrapassou a data de lançamento comercial esperada de 2018. Desde então, eles estão de cabeça baixa trabalhando em seu laboratório no Brooklyn, evitando a prensa. Um investidor de MycoWorks, concorrente de couro cultivado em laboratório, fez uma escavação em Modern Meadow em um ensaio de fevereiro explicando seu investimento. “Não me interpretem mal, Modern Meadow tem uma equipe incrível”, escreveu ele. [CEO] “Andras Forgacs é muito inteligente e espero que eles cheguem lá; mas controlar a biologia é um problema realmente muito difícil. ”

O investidor está certo: estamos falando sobre projetar e manipular biomoléculas e proteínas para criar um material totalmente novo que o mundo nunca viu antes, eliminando totalmente os animais e a fazenda, ao mesmo tempo em que satisfazemos os designers exigentes de marcas de luxo e, em seguida, construímos um inteiramente novo nova cadeia de suprimentos.

E nem todo mundo se sente confortável com um mundo em que fazemos engenharia genética de seda e couro em um laboratório. Um relatório conjunto da organização sem fins lucrativos da Califórnia Fibershed e da organização sem fins lucrativos canadense ETC Group advertiu que os têxteis cultivados em laboratório “poderiam prejudicar os agricultores em todo o mundo, criar uma nova fonte perigosa de resíduos biotecnológicos, colocar pressão adicional sobre os ecossistemas e desviar o apoio de fibras naturais verdadeiramente sustentáveis economias. ”

Eles podem ficar aliviados que todos os sinais apontam para Reishi by MycoWorks vencendo a corrida por couro sem petróleo disponível comercialmente. O Reishi também é feito com o cultivo de micélio, que se alimenta de resíduos agrícolas como serragem em bandejas de 60 cm por 90 cm em uma instalação mal iluminada e de baixo consumo de energia antes de ser enviado para um curtume tradicional na Espanha para acabamento.

Um diretor de manufatura e um chefe de produto juntaram-se à startup em junho, e o CEO Matthew Scullin diz que a empresa realmente adicionou marcas à sua lista de clientes durante a pandemia e está em processo de abertura de uma terceira fábrica comercial com capacidade de produção de 80.000 pés quadrados de material por ano. Scullin, infelizmente, não pode compartilhar quaisquer detalhes sobre os designers de produtos de luxo que os clientes estão lançando com o MycoWorks, exceto que eles estão programados para “os próximos meses”. Vago, mas promissor.
Resíduos agrícolas sozinhos podem fornecer 2,5 vezes o material de que precisamos para atender à demanda global de fibras.

Antes de começar a sonhar com um mundo em que a floresta amazônica não seja mais queimada para a pecuária, devemos salientar que não haverá efeito prático na indústria do couro se substituirmos o material real por seus equivalentes cultivados em laboratório ou cogumelos. Mesmo antes que o apetite da moda por couro despencasse, um criador de gado ganhava menos de 8% de sua renda com a venda da pele – sempre foi apenas um bônus. Ao mesmo tempo, a demanda global por carne bovina está crescendo. O resultado é um grande excesso de peles de vaca, que vão para o aterro ou são queimadas. Contanto que estejamos comendo mais bifes do que usando botas de cowboy, podemos muito bem colocar esse couro em uso.

Ainda assim, definitivamente existem alguns benefícios ambientais para o couro cultivado em laboratório, além da ausência de um matadouro. Como pode ser cultivado em formatos personalizados, não produz resíduos descartados, como peles de vaca de formato irregular. Ele também pula a etapa usada para couro real, em que os produtos químicos ajudam a raspar a gordura e o cabelo, criando resíduos nocivos; O processo do MycoWorks usa uma química benigna sem cromo. E o processo de crescimento do micélio, na verdade, puxa o carbono da atmosfera, em vez de emiti-lo.

A Newcomer Galy é uma startup que cultiva fibra de algodão em um prato. Usando as células-tronco da planta – que podem ser persuadidas a se tornar qualquer parte da planta – Galy é capaz de cultivar apenas a fibra em seu laboratório. Galy afirma que o algodão cultivado em laboratório cresce 10 vezes mais rápido do que o algodão cultivado no campo, usando uma fração da terra e da água normalmente necessária, emitindo uma fração das emissões e sem pesticidas. Eles saíram do modo furtivo este ano para ganhar o Prêmio Mudança Global da H&M e ganharam um investimento de $ 500.000 da Agronomics, uma empresa de capital de risco que se concentra principalmente em substitutos de carne biotecnológica.

Não é novidade que esses materiais desenvolvidos em laboratório estarão na categoria premium quando forem lançados, o que significa que sua aceitação pela indústria da moda de massa, notoriamente preocupada com o preço, será baixa. Por enquanto, pelo menos.

O que vestir agora

Enquanto esperamos a moda de um copo, aqui estão os novos materiais biotecnológicos que podemos comprar agora.

Renewcell na Suécia, Evrnu em Seattle e Infinited Fiber na Finlândia usam resíduos de algodão e produtos químicos não tóxicos para criar novas fibras semelhantes ao algodão. A Levi’s lançou seu primeiro lote de jeans feito com 20% de Circulose, produto da Renewcell, em julho deste ano e provavelmente teria feito um barulho maior não fosse a pandemia. Até agora, os produtos da Adidas, Stella McCartney e Levi’s que usam a tecnologia da Evrnu, NuCycl, foram protótipos. Isso pode mudar em breve com o investimento de US $ 9,1 milhões na Série A que fechou no ano passado.

Cada vez mais, os empresários buscam minerar os resíduos agrícolas do mundo que, de acordo com o Biomimicry Institute, podem fornecer 2,5 vezes o material de que precisamos para atender à demanda global de fibras. Orange Fiber é o nome de uma startup italiana e de seu produto, um acetato de seda feito de resíduos gerados pela indústria de suco de laranja da Sicília. Ele foi apresentado em uma impressão jacquard, na parte superior do ombro na pequena coleção Conscious Exclusive 2019 da H&M, mas desde então a empresa ficou quieta. A Agraloop abandonou completamente os produtos químicos para um processo físico secreto que transforma resíduos agrícolas em um material semelhante ao linho, e sugeriu seu próprio lançamento em 2020 H&M.

Depois, há o que você poderia chamar de couros alimentícios. Há resíduos de couro de uva da Vegea, que foi usado na coleção Conscious Exclusive da H&M, algumas marcas italianas de luxo e um carro-conceito Bentley. Há o Apple Leather da Frumat, feito com resíduos da colheita que você pode encontrar em algumas botas de outono bem bonitas; O couro de cacto Desserto, que ficou em silêncio depois de lançar um vídeo promocional verdadeiramente memorável; e o favorito da indústria, Piñatex by Ananas Anam, feito de fibra de folha de abacaxi, que você pode encontrar em tudo, desde sandálias e pulseiras de relógio até jaquetas de “couro” e capas de revistas.

Infelizmente, todos os couros veganos acima usam acabamentos sintéticos e aglutinantes, portanto, não são totalmente isentos de combustíveis fósseis ou biodegradáveis. Eles são provavelmente medidas provisórias em nosso caminho para materiais 100% vegetais e cultivados em laboratório, e apelam principalmente para veganos decididos, em vez de guerreiros ecológicos.

Há um couro verdadeiramente vegetal no horizonte, e esse é o Mirum da Natural Fiber Welding, de Illinois. Eles usam materiais fibrosos como resíduos de cortiça, cânhamo, coco, algodão e óleo vegetal para criar compostos biodegradáveis ​​que são prensados ​​na forma e grão de couro.

O fundador Luke Haverhals, que descobriu a química na Academia Naval, diz que o Mirum é quase neutro em carbono e pode ser reciclado na mesma instalação em que foi feito. Ralph Lauren assumiu uma participação minoritária na Natural Fiber Welding em agosto para ajudá-la a dimensionar seus materiais – você deve poder comprar uma carteira ou sapatos Mirum em meados de 2021.

A grande peça que falta em todas essas notícias empolgantes são os dados que provam que esses materiais são sustentáveis. É difícil medir a pegada de seu produto até que sua mistura de materiais esteja configurada e sua fábrica esteja praticamente em dia. Mas as grandes marcas, que se comprometeram publicamente com metas baseadas na ciência em torno das mudanças climáticas, estão começando a exigir receitas.

Nesse sentido, a Algix, que cria uma espuma EVA com infusão de algas chamada Bloom, tem uma vantagem de mercado. Ele obtém algas de projetos que filtram a proliferação de algas em lagos, plastifica-as, mistura-as com EVA ou TPE regular à base de petróleo para obter desempenho adequado e, em seguida, envia as pelotas resultantes para fabricantes asiáticos que produzem para marcas de calçados, incluindo Vivobarefoot, Adidas, Dr. Scholl’s, Aldo, Billabong e Red Wing.

Embora os dados de Algix ainda não tenham sido divulgados publicamente, o fundador Ryan Hunt diz que 1,4 kg de gases de efeito estufa equivalentes a CO2 são liberados para cada quilograma de Bloom fabricado, menos da metade do EVA regular. A própria alga é negativa em carbono e regenerativa; Hunt diz que a alga em um quilograma de Bloom filtrou 2.200 litros de água. (Para contextualizar, um quilograma de algodão requer em média 1.200 litros de água de irrigação.)

Produto Bloom de Algix em construção.

O conteúdo de EVA à base de petróleo da Bloom significa que ele não se biodegradará, mas quando está literalmente preso a poluentes de carbono e água dentro de seus sapatos, isso quase parece irreal. As marcas têm batido no tambor “regenerativo” nos últimos meses, e Bloom se encaixa nesses planos. “Acredito que a razão de termos recebido uma adoção tão rápida no setor de calçados é porque fizemos todo o dever de casa e somos um grupo de cientistas”, disse Hunt, que tem formação em física e engenharia. “As marcas nos veem como um ingrediente sustentável que pode ajudar a quantificar as melhorias ambientais.”

Mas Bloom sozinho não será a solução. Nem o couro de cogumelo, ou algodão cultivado em laboratório, ou linho feito de resíduos agrícolas. Mas podem ser todos eles, juntos, com algum espaço ainda sobrando para os pequenos agricultores cultivarem e cultivarem materiais tradicionais da maneira certa: regenerativamente.

“As pessoas costumavam me perguntar isso quando eu trabalhava com moda e vestíveis”, diz Parkes, diretor de inovação da Pangaia. “Quem vai ganhar? Quem vai se tornar a Apple? A maneira de vencer é fazer com que tudo funcione em equilíbrio. É muito mais difícil de fazer, mas é totalmente necessário que tenhamos um sistema que imite a natureza. ”